Kiireisen europelisyksyn viimein hiljennyttyä Cocks keskittyy pienemmälle huomiolle jääneeseen Baltian liigaan tulevana viikonloppuna. Cocks pelasi alkusyksystä voitokkaasti yhden ottelun HC Kehraa vastaan, mutta BHL-kausi pyörähtää toden teolla käyntiin nyt, kun suurimmat haastajat ZTR Zaporozhye ja SKA Minsk testaavat hallitsevan mestarin vireen.

Lauantaina Riihimäen Urheilutalolle saapuu Baltian liigan A-lohkoa tällä hetkellä johtava ukrainalaisjoukkue ZTR Zaporozhye, joka on ehtinyt kohdata jo kaikki muut lohkon joukkueet kertaalleen. ZTR aloitti BHL-kautensa komeasti voittamalla SKA Minskin kotikentällään maalein 32-26. Seuraavat kolme otteluaan joukkue pelasi yhden viikonlopun aikana Virossa ja Liettuassa. HC Kehra ja Põlva Serviti kukistuivat reilulla erolla, mutta kolmannessa ottelussa väsymys painoi jo pelaajien jaloissa ja Dragunas Klaipeda nappasi pisteet lukemin 25-29.

ZTR:n kokoonpano ei ole juurikaan muuttunut viime kaudesta. Maksym Karamyshev, Oleksandr Tilte ja Oleksii Ganchev kantavat suurimman vastuun takapelaajaosastolla ja heitä säestävät laidoilla Andrii Akimenko ja Dmytro Artemenko. Ainoa suurempi muutos joukkueessa on puolustajajätti Artem Zviezdovin siirtyminen pelikentiltä osaksi valmennusryhmää. Uutena viivapelaajana joukkueeseen on liittynyt Dmytro Ilchenko, joka on ehtinyt Baltian liigan neljässä ottelussa maalintekoon jo 17 kertaa.

Syksyn EM-karsintaotteluissa Ukrainan maajoukkueryhmään ZTR:n joukkueesta mahtuivat pelinrakentaja Tilte, oikea laituri Akimenko ja viivapelaaja Roman Severyn. Mukana oli tietenkin myös erinomaisesti esiintynyt Cocksin Oleksandr Kyrylenko, joka on saanut kutsun myös kevään maajoukkuerupeamaan.

Sunnuntaina otteluisäntänä OP Etelä-Häme

Sunnuntaina Riihimäelle saapuu Cocksin monivuotinen Baltian liigan päävastustaja SKA Minsk. Ottelua isännöi OP Etelä-Häme, ja omistaja-asiakkaat pääsevätkin otteluun kaksi yhden hinnalla.

Kahtena edelliskautena SKA ja Cocks ovat kohdanneet välierissä ja kahtena näitä edeltäneenä finaalissa. Kolme viimeisintä kohtaamista Cocks on voittanut ja marssinut mestariksi saakka.

Kuten jo monena vuonna aiemminkin, menetti SKA nipun parhaita pelaajiaan rahakkaammille kentille viime kauden päätteeksi. Joukkueen koko avauskokoonpanon pakkikolmikko meni uusiksi, kun Vladyslav Dontsov palasi Motor Zaporozhyeen Ukrainaan, Aliaksandr Padshyvalay siirtyi GWD Mindeniin Saksan Bundesliigaan ja Uladzislau Kulesh Puolan suurseura PGE Vive Kielceen. Kun vielä maalivahti Viachaslau Saldatsenkakin jatkoi jälleen matkaansa ulkomaille, on SKA:n uudella nuorella ikäluokalla suuria saappaita täytettävänään.

Pari kovaa paluumuuttajaa on Minskiin sentään lähtijöitä korvaamaan saapunut. Neljä viimeistä kautta Meshkov Brestissä viettänyt pelinrakentaja Dzmitry Nikulenkau teki paluun synnyinkaupunkiinsa ja myös maalivahti Aliaksei Kishou on tervetullut vahvistus joukkueeseen. Nikulenkau pelasi Brestin paidassa Riihimäki Cupissa viime tammikuussa ja kuritti myös Suomen maajoukkuetta reilu kuukausi sitten Energia Areenalla yhdessä kolmen muun SKA:n pelaajan kanssa. Mainittakoon, että jokainen Valko-Venäjän kokoonpanossa kyseisessä EM-karsintaottelussa ollut pelaaja on jossain vaiheessa uraansa pelannut Cocksia vastaan seuratasolla.

Ottelut Riihimäen Urheilutalolla, livestream Youtubessa Baltic Handball League – kanavalla.

Cocks – ZTR Zaporochye la klo 15.00

Cocks – SKA Minsk su klo 15.30

Baltian liigan lohkotilanteet: https://www.baltichandball.net/standings