Riihimäen Cocks pelaa toista kautta peräkkäin käsipallon VELUX EHF Champions Leaguen eli mestarien liigan lohkovaiheessa. Lohkon avausottelussa keskiviikkona Cocks saa vieraakseen ruotsalaisen IK Sävehovin.

Keskiviikon ottelu on Cocksille samalla kauden 2019-20 ensimmäinen virallinen ottelu. Valmistautumiskauteen on toki mahtunut useampia harjoitusotteluita. Aivan suunnitelmien mukaan kauteen valmistautuminen ei ole Cocksilta sujunut.

– Hiukan ylä- ja alamäkeä on ollut. Meillä oli sovittuna hyviä otteluita erittäin hyviä vastustajia vastaan, mutta pikkukolhujen takia meillä oli vaikeuksia saada täyttä joukkuetta näihin otteluihin kasaan, emmekä sen myötä saaneet ihan niin hyvää valmistautumista kuin olimme toivoneet, Cocksin päävalmentaja Gintaras Savukynas kertoo.

Savukynasin mukaan asialla on ollut vaikutuksensa harjoitusotteluiden tulosten lisäksi joukkueen itseluottamukseen pienenä epävarmuutena, mutta ilmassa on myös paljon hyviä merkkejä.

– Olemme nähneet alusta saakka merkkejä pelin kehittymisestä ja uskon, että meillä on nyt hyvässä iskussa oleva joukkue valmiina aloittamaan kauden, Savukynas sanoo.

Loukkaantumistilanne näyttää kohtuullisen hyvältä tosipelien alkaessa, vaikka maalivahti Aliaksandar Markelau on murtuneen sormen ja laituri Bojan Zupanjac murtuneen poskiluun takia vielä katsomon puolella.

– Onneksi [Davor] Basaric ja [Elis] Memic ovat takaisin rivissä ja koko muukin joukkue oli mukana tiistain harjoituksissa hyvällä ilmeellä.

Keskiviikon vastustajaan Sävehoviin on Cocksin leirissä luonnollisesti tutustuttu tarkkaan ennakolta.

– Sävehovilla on suhteellisen nuoria ja erittäin lahjakkaita pelaajia. Heidän aktiivinen puolustuksensa aiheuttaa vaikeuksia vastustajille, mutta toivon että meidän ratkaisumme sen osalta toimii, Savukynas sanoo.

Ottelu on samalla ensimmäinen virallinen koitos uudella Cocks Areenalla. Viime kaudella mestarien liigan ottelunsa evakossa Vantaalla pelannut joukkue pääsee nyt pelaamaan kansainväliset huippuottelut omalla areenallaan oman kotiyleisön edessä.

– Mestarien liigan aloittaminen täällä uudella areenalla antaa epäilyksettä meille vielä lisäpotkua. Odotamme että näiden otteluiden pelaaminen ensi kertaa koskaan kotikaupungissa edesauttaa paikallisia katsojia seuraamaan omaa joukkuettaan ja tukemaan sitä, Savukynas heittää pientä haastetta riihimäkeläisille.

– Me toivomme ja myös tarvitsemme vahvaa kannustusta. Kaikki osa-alueiden pitää olla valmiina ja fanien pitää valmistautua antamaan meille lisävirtaa.

Cocks – IK Sävehov Cocks Areenalla keskiviikkona 11.9. kello 19.00. Mestarien liigan lohkot ja otteluohjelmat kokonaisuudessaan EHF:n verkkosivuilla: http://eurohandball.com/ec/00-01/cl/men/2019-20/round/2/Group+Phase