Vaiherikkaan matkan Bulgarian Varnaan tehnyt Cocks pääsi kuin pääsikin lopulta aina pelipaikalle saakka. Challenge Cupin ottelua sunnuntaina isännöinyt HC Spartak oli Cocksin leirissä täysin uusi tuttavuus, mutta pelin käynnistyttyä kävi nopeasti ilmi, että viime aikojen tasaisen hyviä esityksiä jatkamalla paikka kahdeksan parhaan joukkoon puolivälieriin pitäisi Cocksille irrota.

Cocks sai heti ottelun käynnistyttyä todistaa itä-eurooppalaisen kannatuskulttuurin fanaattisuutta. Ottelu jouduttiin keskeyttämään heti ensimmäisen hyökkäyksen aikana useiksi minuuteiksi, kun paikalle saapuneet 2200 katsojaa heittelivät pelikentän täyteen paperirullia. Sama koreografia toistui vielä uudelleenkin pelin aikana ja muutenkin tunnelma katsomossa oli kotoiseen SM-liigaan verrattuna kovin erilaista. Cocks ei kuitenkaan antanut erikoisten tapahtumien hämmentää itseään, vaan otti ohjakset kentällä itselleen heti alkuminuuteilta lähtien. Puoliaikaan mennessä eroa oli saatu kerättyä neljä maalia ja taukoa lähdettiin viettämään lukemissa 11-15.

”Varoittelin jo aamupalaverissa pelaajia siitä mitä eurocupeissa voi tällaisissa olosuhteissa tapahtua. Yleisö yrittää auttaa omaa joukkuettaan kaikin tavoin.” Cocksin päävalmentaja Kaj Kekki kommentoi alkuhetkien tapahtumia.

Tauon jälkeen Cocksin peli lähti luistamaan entistäkin paremmin. Vahva maalivahti- ja puolustuspelaaminen oli jälleen avain menestykseen. Ero tulostaululla kasvoi jatkuvasti nopeammin, eikä kotijoukkue pystynyt enää vastamaan fyysisesti vahvempien vieraidensa rynnistykseen. Parhaimmillaan ero käväisi ottelun lopulla jo tilanteessa 17-30, mutta viimeisten minuuttien aikana Spartak onnistui vielä kaventamaan kahdella maalilla. Cocks vei lopulta voiton komein 20-31 lukemin, jotka takaavat joukkueelle erinomaiset lähtökohdat otteluparin toiseen osaotteluun, joka pelataan lauantaina 22.2. klo 15:30 Vantaan Energia-Areenalla.

”Puolustuspelimme oli erittäin hyvää ja hyökkäsimme kurinalaisesti. Myös Umovist oli maalilla hyvä. Vastustaja väsyi toisella jaksolla ja pystyimme käyttämään koko pelaajamateriaaliamme hyväksi.” Kekki summaa.

Cocksin maalintekijät: Teemu Tamminen 9, Kristo Voika 5, Gheorghe Safronii 4, Antti Valo 4, Antti Rogenbaum 3, Andrei Buciuman 1, Kristo Järve 1, Kristian Jansson 1, Nico Rönnberg 1, Ahti Rogenbaum 1, Roni Syrjälä 1

Tarkemmat tilastot ottelusta löytyvät EHF:n sivuilta.