Viime vuonna Riihimäen Cocks teki käsipallohistoriaa olemalla kautta aikojen ensimmäinen suomalainen joukkue, joka eteni EHF Cupin lohkovaiheeseen. Kyseessä ei ollut mikään onnenkantamoinen, vaan pitkäjänteisen työn tulos. Tätä todistaa sekin, että Cocks on toistamiseen EHF Cupin 16 parhaan joukossa.

– Käsipallon EHF Cup on verrattavissa jalkapallon UEFA Eurooppa-liigaan, eli se on toiseksi kovin seurajoukkueiden liiga heti Mestareiden liigan jälkeen. Kun otetaan huomioon, että käsipallo on erityisesti Keski-Euroopassa erittäin suosittu joukkuelaji, Pohjoismaista Tanskassa ja Norjassa se suosituin, on ponnistaminen tuohon joukkoon Suomen pienistä harrastajapiireistä todellakin merkittävä saavutus, kommentoi Cocks-legenda Pekka ”Puili” Lehtinen.

Mies tietää mistä puhuu. Hän on ollut mukana ensimmäisestä Riihimäelle perustetusta käsipallojoukkueesta lähtien, ja kun hän lopetti 38-vuotiaana pelaajauransa vuonna 1983, miehen pelinumero 14 jäädytettiin seurassa. Lehtinen on edelleen omien sanojensa mukaan ”Cocksin taustapiruna” ja seuraa tarkasti joukkueen edesottamuksia. Hänellä on hyvin mielessä miten viime kauden EHF Cupin kotiotteluissa joukkue laittoi Saksan Melsungenin (29:28) ja Portugalin Benfican (23:21) koville.

– Viime kaudella Cocks hävisi ottelunsa lohkovaiheessa kovin niukasti. Tälläkin kertaa tulevat pisteet olemaan tiukassa, ja pidän huimana suorituksena jos jatkavat lohkosta vielä eteenpäin. Mutta pisteitä odotan, Lehtinen pohtii Cocksin mahdollisuuksia.

Kapteeni Teemu Tamminen: ”Kaikki keskittyvät nyt näihin peleihin.”

Koko joukkueessa sekä EHF Cupin karsintaottelut että viimevuotiset lohkovaiheen ottelut ovat painuneet mieliin unohtumattomina, positiivisina kokemuksina.
– On selvää, että EHF-peleissä vastustajat ovat ammattilaisia ja taso sen mukainen. Jokainen joukkue oli, ja on nytkin, erilainen mutta yhtä lailla kova, joukkueen kapteeni Teemu Tamminen toteaa.
– Viime kaudella kaikki oli meille uutta, käytännössä olimme ensimmäistä kertaa kovissa karkeloissa mukana. Jo pelkästään sinne pääseminen oli saavutus. Ja vaikka pisteet jäi silloin saamatta, onnistuimme haastamaan vastustajia.

Tamminen kertoo koko joukkueen keskittyvän nyt näihin peleihin. Ensi viikonloppuna edessä on vielä kaksi vierasottelua Baltian liigassa, mutta seuraava viikko on raivattu tyhjäksi ennen lauantaina 10.2. Siuntiossa pelattavaa kotiottelua slovenialaista RD Koperia vastaan.
– Tämä on meille tärkeintä tällä hetkellä. Joukkueessa on hyvä fiilis ja yhteishenki, pitkästä aikaa meillä on 16 pelaajaa kokoonpanossa. Joukkueessa ei ole yhtä isoa staraa, vaan kaikki ovat yhtä hyviä, siinä onkin meidän vahvuus.

Cocks on C-lohkossa yhdessä saksalaisen Frisch Auf Göppingenin, kroatialaisen RK Nexen ja slovenialaisen RD Koperin kanssa. Lohko on Tammisen mukaan koko joukkueelle mieleinen, Göppingeniä lukuun ottamatta tasavahva.
– Tykkäämme pelata Balkanin joukkueita vastaan ja Saksaan on aina yhtä hienoa päästä pelaamaan. Näitä joukkueita vastaan ei saa tulla teknisia virheitä, he käyttävät tilaisuudet hyväksi ja tekevät jokaisesta virheestä maalin.
– Göppingen on tietenkin lohkon ennakkosuosikki, mutta täällä kotona sekin on voitettavissa, Tamminen sanoo ja viittaa kotiyleisön kannustuksen ja tuen merkitykseen.

Savukynas: ”Tavoittelemme pisteitä lohkopeleistä.”

Cocksin päävalmentaja Gintaras Savukynas kertoo joukkueen valmistautuvan eri tavalla jokaista vastustajaa varten.
– Tällä tasolla kaikki ovat korkeatasoisia, pitkän historian omaavia käsipallojoukkueita.
– Balkanin joukkueita, Koperia ja Nexeä vastaan pelatessa täytyy olla erityisen keskittynyt. He pelaavat hyvin fyysistä peliä, paljon kontaktia ja paljon voimaa. Meillä täytyy olla oikeanlainen asenne näissä peleissä voittaaksemme, Savukynas pohtii.
– Lohkon suosikki on tietenkin Göppingen, joka on voittanut EHF Cupin ainakin kaksi kertaa peräkkäin. Jokaisella vastustajalla on oma tyylinsä, omat vahvuutensa ja heikkoutensa. Me yritämme löytää ne, analysoida ja keskittyä pelaamaan sen mukaisesti.

Tavoitteetkin ovat Savukynasille selvät.
– Ensinnäkin aiomme nauttia siitä, että pääsimme jälleen 16 parhaan joukkoon. Toiseksi tavoittelemme pisteitä lohkovaiheen peleistä, se olisi jo askel eteenpäin.
– Tietenkin meidän täytyy asettaa pitkällä tähtäimellä tavoitteet vieläkin korkeammalle. Seuraavaksi meidän tulisi päästä neljännesvälieriin, se olisi jo aivan uskomaton saavutus.

Joukkue on valmentajan mukaan valmis peleihin. Oikea laitapelaaja Andrei Novoselov on sivussa, samoin kuin viivapelaaja Yury Lukyanchuk loukkaantumisten vuoksi.
– Joukkue on hyvässä vireessä, kilpailuhenki on päällä. Toivotamme kaikki tervetulleiksi katsomaan, minne asti se riittää, Savukynas kutsuu.

Cocks – RD Koper
Siuntio Folksam Arena 10.2. klo 17

Cocks – Frisch Auf Göppingen
Siuntio Folksam Arena 24.2. klo 17

Cock – RK Nexe
Siuntio Folksam Arena 31.3. klo 17

European Handball Federation arvioi ja esittelee EHF Cupin joukkueet ennen ensimmäisiä otteluita. Löydät ne täältä.
Joukkueiden esittely ennen lohkoarvontaa löytyy täältä.

©SMy